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¿Realmente tendremos un codificador de video libre con VP8 o será el preludio de una tormenta de conflictos legales?

El formato privativo AVC/H.264 prácticamente tiene ganada la partida en lo se refiere a estándar de video para Internet. Se ha dicho que Theora, el formato competidor, podría estar violando varias patentes de MPEG-LA y que tendría sus días contados. Hay una esperanza en el formato VP8, que pudiera ser convertido en Software Libre por Google este mes. ¿Realmente será posible?

Haciendo un poco de investigación, me he tomado con un buen artículo en Beta News del mes de abril, el cual plantea la hipótesis de que será imposible que Google convierta en Software Libre a VP8. De este artículo extraigo algunas ideas que complemento con mis opiniones.

Según ejecutivos de MPEG-LA, virtualmente todos los codificadores de video están basados sobre tecnología patentada propiedad de los miembros de MPEG-LA y que es virtualmente imposible crear un codificador de video que esté libre de tecnología patentada.

Revisando un poco la historia, Microsoft, durante un episodio donde demostró buena voluntad, en 2005 intentó ofrecer un codificador con licencia libre de regalías, cuya tecnología, lamentablemente, involucraba tecnologías de terceros. El codificador en cuestión fue WMV9, basado sobre el estándar VC-1 y se supone que estaba libre de patentes ajenas a Microsoft. Meses después, Microsoft descubrió que WMV9 utilizaba tecnología patentada por miembros de MPEG-LA. Desde entonces, la licencia de Microsoft incluye una sección donde se acredita la presencia de tecnología de decodificación H.264/MPEG-4 AVC y/o VC-1 de MPEG-LA, e incluye los términos de licenciamiento que cumplen con los establecidos por MPEG-LA. Desde entonces, WMV9 dejó de ser un codificador libre de regalías.

Asumir que VP8 esté libre de infringir alguna patente del portafolios de MPEG-LA, es algo muy prematuro para asegurarlo. Mientras haya la duda al respecto, muchas compañías lo pensarán dos veces antes de decidir incluir VP8 en sus productos Un claro ejemplo es Theora, que hasta el momento ha sido rechazado por muchas compañías, como Apple o Nokia, debido al temor de que viole alguna patente de MPEG-LA.

La única forma de saber si VP8 está verdaderamente libre de patentes de MPEG-LA u otra entidad, es poniéndolo a prueba en una corte. Google es el actual dueño del formato VP8 y las tres principales patentes de On2 Technologies que involucran la tecnología de compresión y que son alternativas hacia AVC/H.264. Sin embargo, es muy factible que involucre tecnologías patentadas por otras compañías y terminar en un caso muy similar al de Microsoft con WMV9, pues el resto del formato incluye otras tecnologías que pudieran involucrar la propiedad intelectual de terceros.

Dirac, el formato de video desarrollado por la cadena BBC (British Broadcasting Corporation), puede ser también una alternativa, pero se encuentra en las mismas circunstancias que Theora o VP8: podría infringir patentes de terceros y la única forma de saberlo con certeza es a través de un procesos en una corte de justicia. A la fecha, BBC carece de patentes en torno a Dirac. Iniciaron los trámites para algunas aplicaciones con los planes de ofrecer Dirac como un formato libre de regalías a todo el mundo, pero por diversas razones han puesto en pausa los trámites correspondientes. Los desarrolladores de Dirac han dicho que harán todo lo posible por evitar infringir alguna patente, con el fin de que realmente sea posible que todo el mundo pueda utilizar el codificador Dirac sin involucrar el pago de regalías a un tercero.

Viendo las cosas como están y asumiendo que existe la posibilidad de que Dirac, Theora y VP8 incluyan tecnología patentada de terceros, la única esperanza real que tiene el mundo de contar con un codificador 100% libre es: desarrollar un nuevo e innovador formato de video, cuyo diseño sea lo más original posible y que se enfoque en evitar infringir patentes de MPEG-LA u otras entidades. En otras palabras, innovar en todo el sentido de la palabra.


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